Dans le langage de la navigation, une « passe » est un chenal ou passage étroit sur un cours d’eau. En mer, il faut se méfier de ces passages qui peuvent cacher des rochers ou des courants malsains. Un marin averti évitera de se mettre dans une mauvaise passe dans laquelle il aura du mal à manœuvrer.

Aujourd’hui, l’expression employée dans un sens large signifie « se trouver dans une période ou une situation difficile ».